Thursday, February 29, 2024
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GM a parié gros sur Cruise, maintenant son PDG s’en va sous un nuage



Les rêves de la directrice générale de General Motors, Mary Barra, de faire de Cruise une jeune startup technologique prometteuse, une future vache à lait pour GM, se sont transformés en fumée après le départ de son fondateur et PDG, Kyle Vogt.

Sa chute stupéfiante en disgrâce sert d’avertissement au PDG de Tesla, Elon Musk, et à la Silicon Valley, sur la rapidité avec laquelle la confiance et la bonne volonté du public peuvent s’évaporer lorsqu’il s’agit d’intelligence artificielle.

Il y a seulement quatre mois, Cruise et son rival Waymo ont reçu le feu vert pour proposer leurs services 24 heures sur 24 à San Francisco, une victoire pour ce secteur naissant.

“J’ai l’intention de passer du temps avec ma famille et d’explorer de nouvelles fonctionnalités”, a posté Vogt dimanche dans un fil de discussion, évitant scrupuleusement toute mention de l’incident du 2 octobre qui a déclenché cette décision.

Ce soir-là, son entreprise a été impliquée dans un délit de fuite après qu’un piéton heurté par une voiture à conduite humaine ait été propulsé dans la trajectoire venant en sens inverse d’un robotaxi Cruise qui l’a accidentellement coincé en dessous.

Même si le conducteur, qui a fui les lieux et est toujours en fuite, porte une grande partie de la responsabilité, l’entreprise de Vogt était déjà dans la niche après qu’un autre de ses véhicules est entré en collision avec un camion de pompiers en août.

Cruise, dont la flotte avait par la suite été réduite de moitié, avait alors multiplié les problèmes en omettant des faits clés autour de l’accident du 2 octobre, selon les responsables californiens. Cela a incité le département des véhicules automobiles de l’État à révoquer ses licences et à suspendre sa flotte.

Par la suite, Cruise a cloué au sol toute sa flotte de robotaxis pour regagner la confiance du public. Cela laisse désormais Waymo de Google comme potentiellement le dernier homme debout aux États-Unis, après que Ford a débranché son rival de Cruise, Argo AI, à la fin de l’année dernière.

En comparaison, Musk a astucieusement évité toute tentation d’aller au-delà des tests bêta de ses voitures autonomes en insistant sur le fait que les clients supervisent à tout moment sa fonction de conduite entièrement autonome. Au lieu de cela, il espère qu’ils pourront entraîner son réseau neuronal en utilisant 500 millions de kilomètres de données réelles récupérées de sa flotte.

En cas de succès, il pourrait traiter les données visuelles directement à bord sans presque avoir besoin de commandes codées ou de suites de capteurs coûteuses, dépassant ainsi l’industrie dans le processus. Un échec pourrait cependant être catastrophique avec plus de 400 000 voitures actuellement équipées pour exécuter la version bêta de FSD.

Des milliards de dollars de pertes jusqu’à présent et Cruise “ne fait que commencer”

Pour Barra, la crise à Cruise semble avoir les caractéristiques d’un désastre.

L’industrie automobile de Détroit souffre déjà du stigmate de Wall Street d’une vieille économie déchue, dont le premier réflexe face à une technologie de rupture est de la fermer, comme GM l’a fait à la fin des années 90 avec le véhicule électrique EV1.

Cruise était le plus gros pari de Barra sur la Silicon Valley, GM rachetant 80 % de la startup innovante. Cet investissement a offert à son constructeur automobile centenaire la chance d’être enfin considérée comme une entreprise technologique disruptive avec des multiples de valorisation plus proches de ceux des sociétés de logiciels dynamiques que de ceux d’un modeste cintreur de métaux assiégé par une main-d’œuvre syndiquée intrusive.

La société de Vogt était si importante pour l’histoire des actions de GM qu’il était présent constamment dans les appels des investisseurs et même la gourou des actions de croissance, Cathie Wood, a acheté des actions de GM pour obtenir une exposition à Cruise.

Barra est maintenant confronté à l’énigme de savoir quoi faire à propos de Cruise. Les pertes de l’entreprise ont grimpé à 1,9 milliard de dollars au cours des neuf premiers mois de 2023, bien pire que les 1,36 milliard de dollars de l’année précédente. La grande question pour les investisseurs est de savoir combien de temps il continuera à brûler des liquidités et de combien de capitaux supplémentaires GM a besoin pour lui injecter juste pour maintenir Cruise à flot.

La suspension de ses activités a déjà repoussé le délai fixé pour atteindre ses objectifs de revenus, et GM a récemment choisi de nommer l’un des siens, Craig Gilden, pour agir comme une sorte de baby-sitter et exercer une plus grande surveillance.

Ni GM ni Cruise n’ont pu être contactés immédiatement par Fortune pour commentaire.

Pour Vogt, cependant, le problème ne lui appartient plus de résoudre, mais il a fait preuve de courage en faisant ses adieux à une startup autonome qu’il a fondée pour la première fois – où d’autre ? – un garage.

“La croisière n’en est qu’à ses débuts et je crois qu’elle a un grand avenir devant elle”, a-t-il écrit. “Je suis ravi de voir ce que Cruise nous réserve ensuite.”

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